Последняя тень. Часть 5
Опубликовано в разделе: Творчество » Проза

ГЛАВА 21: В КОТОРОЙ ПРИХОДИТ МИЛОЕ УТРО, Я ПОЛУЧАЮ ХОРОШИЕ НОВОСТИ И В КОНЦЕ КОНЦОВ ПЫТАЮСЬ ПРИМЕРИТЬ ЛИЧИНУ ХИТРОГО И БЫСТРОГО ЗВЕРЬКА

 

 

            Пробуждение оказалось кошмарным. Что-то, типа этого, я первый раз испытала много лет назад. Тогда мы с сёстрами, после осторожной дегустации лёгких вин и ликёров добрались до кукурузной водки и настойки на коре дуба. Бутылки с адским пойлом притащила Любовь, и мы терпеливо дожидались, пока разойдутся инструкторы и учителя. Потом заперлись в казарме и употребили всё, что было. Без закуски, торопливо опрокидывая деревянные стаканы в рот, словно боялись, что кто-то отнимет неожиданный подарок судьбы. Кое кому стало плохо ещё до того, как опустели бутылки. И уж точно наутро всем хотелось сдохнуть.

            Как сейчас, например.

         В комнате, где мы ночевали, даже нашёлся сортир, так что я предпочла вывернуть содержимое желудка в тёмную дыру параши. Грард лежал около кровати и тихо сопел. То ли легче переносит эту дрянь, то ли всё хорошее ещё ожидает его впереди. Уж лучше бы обошлось.

Можно было отхлебнуть бренди, благо в бутылке ещё осталась треть, но я хорошо знала, чем это может закончиться. Нет, мне требовалось привести себя в порядок. Если бы я взяла с собой бутыль Чёрной, то похмелье прошло быстрее, однако, чего нет – того нет. Пойти за ней? И оставить Грарда одного?

Вопрошающий! Ещё и этот мальчишка…

Только теперь я сообразила, что парень абсолютно обнажён и мало-помалу вспомнила, что мы с ним, собственно, делали этой ночью. Нет, не только пили, чёрт возьми! Я встряхнула головой и ощутив внезапный посыл, быстро вернулась в туалет. Сколько же можно?

Вернувшись, обнаружила в кресле грустного Манса. Он печально смотрел на обнажённого Грарда и шевелил пальцами, сложенными в замок на животе. Лейтенант пробормотал чьё-то имя и перевернувшись на бок, сделал попытку укрыться ковром. Мать его, он же меня позвал! Я села на край кровати и уставилась на незваного гостя. Тот оставил лейтенанта в покое и обратил внимание на меня. Кажется, Манса ничуть не смущал мой вид.

- Чего надо? – прохрипела я, ощущая нестерпимое желание, чтобы тени волн, катящихся через комнату, стали реальной холодной водой, способной остудить пылающий череп. – и откуда ты вообще узнал, где…

- Ну, это было совсем не трудно, - Манс покачал головой и выражение грусти на его физиономии стало много сильнее. – Прости, когда я не обнаружил тебя на месте, то связался со своим информатором и попросил известить о самых громких происшествиях вчерашнего вечера. Ну, он и поведал. В том числе и о тощей девице, которая в «Полосатом Единороге» швырялась деньгами и сломала руку вышибале. Кстати, купцу Чугарру ты шею свернула?

Что-то такое…А, точно! Тот тип, в переулке. Я поморщилась и Манс сморщил рожу в ответ.

- Вроде бы взрослая девочка и должна понимать, как нехорошо брать и просто убивать людей, когда тебе нужны деньги. Трудно было его просто оглушить?

- Сил не рассчитала, - проворчала я. – Как-хреново-то…

- Первый раз вижу Тень в таком скотском состоянии, - он достал из кармана кожаного плаща небольшой пузырёк с чем-то чёрным и швырнул мне. Руки так тряслись, что я едва сумела поймать предмет. – И насколько понимаю, в последний. Пей, поможет.

Действительно, помогло. Тошнота отступила и очень скоро в печке моей головы подули освежающие ветра. Я облегчённо выдохнула и понюхала бутылочку. Пахло, как Чёрная, только много приятнее. Внутри ещё что-то оставалось и я не стала возвращать бутылку хозяину: ещё пригодится. Манс только ухмыльнулся. Засранец всё отлично понимал.

Сознание более-менее прояснилось и до меня дошло, что сидеть голышом перед посторонним человеком не совсем правильно. Кроме того, подняли голову угрызения совести и принялись тыкать носом во все те безумства, которые я творила вчера. И не столько за убитого купца, сколько за дикий секс с лейтенантом. Сейчас-то я понимала, что таким образом пыталась отомстить Киру. Попросту использовала мальчишку. Ну и кому сделала хуже? Кроме того, теперь парень будет думать, будто я к нему что-то испытываю.

Попыталась одеться. Боевую рубашку я оставила в казарме, что и к лучшему, ибо надеть её сейчас просто не смогла бы. Остальная одежда оказалась вывернута наизнанку и едва не узлом завязана. Манс не выдержал и помог распутать чёртов узел.

- Что случилось-то? – спросила я. Стоило мыслям обрести ясность и стало понятно: человек, скрывающийся от графа не стал бы открыто шастать по улицам города, без веской на то причины. – Видимо, что-то чертовски важное?

- Ну, как на это посмотреть, - убедившись, что дальше я справлюсь сама, гость вернулся в своё кресло. Но теперь смотрел в окно, где было то ли раннее утро, то ли пасмурный день. Скорее всего – последнее.

Грард хрюкнул, привстал, приложился затылком о кровать и застонал. Потом изумлённо уставился на Манса. Порыскал взглядом и нашёл меня.

- Эт-то кто? – язык у парня ещё заплетался. – Пить…

Манс запустил руку за кресло, ловко извлёк флягу в кожаном чехле и опустив на пол, катнул к лейтенанту. Ну что же, мой партнёр по ночным утехам оказался более устойчив к алкоголю: его лишь мучила жажда.

- Граф Радуир взял в заложники королеву Найдмир и её законного супруга Кириона, - казалось, Манс зачитывает некую сводку. Но мне было совсем не до стиля изложения.

- Что?! Он совсем рехнулся, Вопрошающий его раздери?

- Предполагаю, что все происшествия последнего времени, теперь можно выстроить в единую схему, - мужчина тяжело вздохнул. – Отравление колдунов, смерть моего начальника, покушение на меня. Ну и уничтожение дипкурьера со срочной информацией для королевы. Почти уверен, что граф вступил в сговор с жимуинцами. То ли пытается сохранить власть, то ли по какой-то иной причине.

 Я почти не слушала его рассуждения. Мысли неслись вскачь.

- Королеву он отдаст Нарху, - пробормотала я, вцепившись ногтями в ладонь, - а остальных…

- А все остальные жимуинцам ни к чему, - закончил Манс. – Их содержание может вылиться в небольшую, но копеечку. А граф – скуповат. Сегодняшним утром все ещё оставались живы. Пока. Думаю, граф ожидает прибытия жимуинского эмиссара. Ну а жизнь пленникам сохраняет на всякий случай: мало ли как дела обернутся.

- Поднимайся, - я едва не за волосы подняла Грарда и сунула ему в руки одежду. – Дуй к своим, пусть собираются и выдвигаются к городским воротам, - я повернулась к Мансу. – Каким именно?

- Ворота Львов знаешь? – лейтенант растерянно кивнул. – Вот и славно. Там – самая малочисленная стража и, если возникнут затруднения – справитесь.

- Слушай, - Грард выглядел потерянным, и я хлопнула его по щеке. – Слушай, чёрт тебя дери! Возьмёшь мои вещи, все вещи. Обязательно – меч. За него головой отвечаешь, ясно?

- Но, - казалось, он по-прежнему не может понять, где находится и что происходит. – Дар…Ты и я, мы…

Вот оно, то, чего я так не хотела. Почему все мужики думают, будто это что-то значит? В данном случае – вообще ничего. Но я поцеловала парнишку, возможно это поможет ему быстрее собраться.

- Давай, - я запустила пальцы в его спутанные волосы. – И постарайся не облажаться, ладно?

Он кивнул.

Манс уже стоял у двери и стоило мне закончить с лейтенантом, потянул за ручку. Мы выскользнули в коридор, и мужчина тотчас протянул мне два длинных, слегка изогнутых кинжала в потёртых кожаных ножнах. Я оценила баланс оружия: в руке клинки сидели, точно её продолжение.

- Когти, - представил спутник. – Да, это – не Пена, но тоже неплохо.

- И всё-то ты знаешь, - я спрятала клинки в рукавах куртки. – Пойдёшь со мной? Поможешь?

- Ну да, - мужчина обозначил губами улыбку. – Нужно задать графу пару вопросов.

Ресторан уже открылся, но людей внутри оказалось немного. Видимо, большая часть собирается вечером. Когда мы вышли в зал, какой-то испуганный бородач подбежал к Мансу и забормотал, что: «Ежели бы он знал, кто...» Его остановили и приказали забыть про гостей. Совсем забыть.

Над городом повисли низкие тёмно-серые тучи, в которых не наблюдалось ни единой прорехи. То ли от этого, то ли по какой другой причине казалось, будто горожане прижимаются к земле, словно всем угрожала близкая опасность. Ну и я сама ощущала в воздухе нечто эдакое. Пара неопрятных старух, тащивших корзины с яблоками, горячо обсуждали жуткие тени, которые многие сегодня наблюдали в небе.

- Есть такое, - шепнул в ухо Манс. - Очень напоминали жимуинских Наездников. Возможно - предупреждение для Радуира. Чтобы не вздумал соскочить.

Я уже достаточно наслушалась про жутких тварей, способных уничтожить целые города, поэтому не сомневалась, что такое предупреждение граф точно примет к сведению. Чёртов урод! Он ещё не знает, что есть вещи пострашнее огнедышащих чудовищ.

- Сюда, - мы свернули за угол и Манс показал мне чёрный экипаж, запряжённый парой гнедых. Всё казалось дряхлым, как сама похоть, но стоило неприметному человечку распахнуть дверцу и обнаружилось, что внутри повозка выглядит много лучше. – Ехать не очень долго. Граф держит пленников в Небесном. Это – самый маленький из его замков и наиболее укреплённый. Уж не знаю, откуда, но графу стало известно, что за королевой приглядывает последняя уцелевшая Тень и он решил принять все меры предосторожности.

- К Вопрошающему! – я отмахнулась, но беспокойство продолжало яростно глодать сердце. Если с Киром что-то случится, я этого не переживу! Подумать только, пока я ночью развлекалась, его держали в плену и неизвестно, что делали. Я стукнула кулаком по ладони. – Быстрее никак?

- Нет, - отрезал Манс и принялся рассказывать, как расположены здания Небесного. Три кольца защитных построек, в центре которых находятся апартаменты графа: двухэтажное здание с единственным выходом. В настоящее время, по словам спутника, замок буквально кишел солдатами. Радуир очень боялся потерять драгоценную добычу.

- Приехали, - сказал спутник и открыл дверь повозки. – Небесный отделён от жилых кварталов искусственным каналом и стеной. Вход внутрь – только через подъёмный мост.

- Надеюсь, у тебя есть какие-то идеи, - буркнула я.

- Естественно, - и вновь, лишь тень улыбки. – Плавать умеешь?

Я угрюмо уставилась на собеседника. Плавать я, естественно, умела, но не очень любила. Понимаю, странно звучит из уст той, кто вроде бы должен являться частью водной стихии, но так уж вышло.  Неприязнь к водным прогулкам, между прочим, в той или иной мере наблюдалась у всех сестёр. Мастер Гурам, основываясь на этом, утверждал, что Чёрная Волна не имеет никакого отношения к жидкости вообще.

- Умею, - ответила я. – Это ты к чему сейчас?

- Поплывём, - Манс полез под лавку и достал небольшой деревянный ящик. Щёлкнул замком и открыл крышку. Вытащил штуку похожую на большой самострел с катушкой, - а после – поползём.

Объяснять мне ничего не требовалось: я уже видела и даже пользовалась подобной хренью. Правда, очень давно, ещё во время нашего обучения. После как-то не довелось. Оружие стреляло металлическим крюком, к которому привязали тонкую и прочную верёвку. Приспособление, с помощью которого можно забраться на крыши и высокие стены. Манс спрятал самострел в мешок, смердящий старым маслом и повесил груз за спину. Потом посмотрел на меня.

- Идём?

- Угу.

Небесный действительно находился на приличном расстоянии от городских построек и все это пространство оказалось лишено каких-либо укрытий. Наблюдателям, стоящим на стенах замка мы были открыты, точно блоха на ладони. Неужели, спутник собирается среди бела дня идти к каналу и плюхаться в него?  Проще подойти и попросить опустить мост.

Манс терпеливо выслушал моё бурчание и согласно кивнул. Потом придержал за руку.

- Сейчас, - вполголоса сказал мужчина и уставился куда-то, за моё плечо.

Затрещало, громыхнуло и вдруг из окна ближайшего дома выстрелил язык багрового пламени. Впрочем, огонь тут же сменился густым чёрным дымом. Спутник облизал палец, поднял его и прищурился. Потом удовлетворённо кивнул. Впрочем, и без его ухищрений было понятно: дым несёт в сторону Небесного. Оставалось дождаться, пока пойдут особо густые облака и под их прикрытием добраться до канала.

Предчувствия не обманули и грязная вода, в которой плавали куски грязи, дерьма и распухшие собачьи туши, оказалась ещё и холодной. Впрочем, времени привыкать не оставалось и стоило дыму поползти над головой, мы нырнули.

Мало того, что в этой смердящей жиже ни хрена не было видно, так меня ещё и преследовали распроклятые видения. Казалось, будто Заря плывёт рядом и пытается что-то сказать. Потом волна, сверкающая мраком, замерла перед глазами и показала мне неисчислимое множество зеркал. Казалось, это были внимательные глаза. Заря вцепилась в руку и сделала попытку утащить на дно. Пришлось яростно вырываться. Едва не наглотавшись вонючей дряни, я вынырнула на поверхность и обнаружила, что размахиваю руками около каменистого берега. Над головой нависали замковые стены, покрытые пятнами мха и плесени.

- С ума сошла? – спокойно спросил Манс и протянул руку. – Ты шумишь, как рожающий кит. Думал, вы ведёте себя профессиональнее.

- Нервы ни к чёрту, - проворчала я. Не рассказывать же ему, про свои видения. Валяй, стреляй. Хоть погреемся.

Манс помотал головой так что брызги полетели в разные стороны и развязал мешок. Достал абсолютно сухое оружие и отступил к самой кромке воды. Теперь дым, который прежде помогал, начал мешать прицелиться, и я различила тихое ругательство. За всё это время, мужчина первый раз проявил признаки хоть каких-то чувств. А я уж было решила, что мастер Гурам превратил его в бесчувственную куклу. Говорят, где-то на далёком юге так умеют. Опаивают человека и тот вроде умирает. Потом закапывают на несколько дней, а когда достают, то получается абсолютно послушный раб.

Арбалет щёлкнул и засвистела, разматываясь, катушка с верёвкой. Насколько я знала, если стрелок промахнётся, то придётся долго крутить ручку, чтобы подготовить оружие ко второму выстрелу.

К счастью, не пришлось. Манс удовлетворённо крякнул и положил самострел на землю. Потом что-то негромко лязгнуло и верёвка, уходящая наверх, натянулась, точно струна. Мужчина пару раз дёрнул за неё и повернулся ко мне.

- Дамы вперёд, - я фыркнула. – Просто, мне ещё кое-что нужно сделать. Сейчас мои люди устроят ещё один пожар. Чем больше паники – тем лучше для нас.

- Что же ты не взял с собой этих своих людей?  - проворчала я и взялась за шершавую верёвку.

- Их не так уж много, - Манс пожал плечами. – И не думаю, что они могли бы оказать существенную помощь. Каждый полезен на своём месте, разве не так? Ты поднимаешься?

Я поднималась. Грубые волокна позволяли ладонями хорошо фиксироваться на тонкой верёвке. Кроме того, я отталкивалась ногами от стены и очень скоро оказалась выше задымленного пространства. Теперь меня могли заметить стражники на стене. И если кто-то решит перерезать…Я посмотрела вниз. Хм-м. Хорошо, если удастся шлёпнуться в воду.

Верёвка дёрнулась и натянулась ещё сильнее. Мой напарник закончил свои дела и устремился следом. Интересно, много ли от него окажется пользы в бою? Пока что мне нравилось с ним работать. Не Сестра, конечно, но и не тот бестолковый балбес из гвардии, которых иногда навязывали в качестве помощника.

Сверху донеслись чьи-то голоса, и я замерла, прислушиваясь. Говорившие приближались, так что я уже могла различать слова, а чуть позже – целые предложения. Кажется, офицер выговаривал своим подопечным, за то, что те прятались от ветра и пили вино. Голоса вновь начали удаляться, и я облегчённо выдохнула. До края стены оставалось всего ничего, и я быстро закончила подъём.

Выставила голову над щербатой поверхностью камня и осмотрелась. Толстая стена с зубцами не позволяла оценить обстановку и я, проклиная козни Вопрошающего, поползла вперёд. Оказавшись в проходе осмотрелась ещё раз. Угу, понятно. Прочь удалялась группа людей в доспехах. Всего – пятеро. Один самозабвенно разглагольствовал, остальные – внимали.

Я спрыгнула со стены и почти сразу рядом оказался Манс. Мужчина слегка покраснел и немного запыхался, но в остальном выглядел таким же невозмутимым, как и прежде. В руке Манса появился широкий прямой клинок чёрного цвета. Я бы сказала, что вижу отдалённого родственника своей Пены. Кажется, такие ковали где-то востоке, в горных кузнях. Стоил один клинок годового жалования высшего чиновника. Кир рассказывал. И оружие заслуживало того.

Манс махнул рукой, и мы побежали в противоположную от стражников сторону. Ветер тут действительно был такой сильный, что мог сдуть вниз. Не удивительно, что солдаты прятались и глушили винишко.

Спутник остановил меня и молча указал рукой. Угу, вот и наша цель: белое здание, без каких-либо изысков, свойственных дворянским жилищам. Даже окон я насчитала всего десять, и они больше смахивали на крепостные бойницы. Видимо граф намеревался пересидеть опасность под защитой прочных стен и…Ого, сколько вас тут! Внутренний двор замка напоминал разворошённый муравейник из-за огромного количества снующих здесь людей. Нет, не все из них были солдатами, но большая часть – точно. Эту бы ораву, да на оборону Луимина!

- Сюда, - мы нырнули в квадратный люк и начали спуск по винтовой лестнице. Манс казался таким уверенным, словно ходил здесь каждый день. – Пойдём дорожкой, которой пользуются пассии Мариико. Граф не желает, что кто-то видел, с кем он развлекается по ночам, потому что зачастую – это замужние дамы. Существует особый ход, которым проказницы добираются к цели, он-то нам и нужен.

Однако, чтобы добраться до нужной двери, пришлось осторожно петлять между сараями, конюшнями и мастерскими. Мы дожидались, пока слуги отвернутся или отойдут, пробегали очередные пять-десять шагов и вновь ждали. И это при том, что беспокойство за Кира убеждало нестись со всех ног.

- Эта, - Манс обернулся, убедился, что нас никто не видит и толкнул деревянную дверь, укреплённую металлическими полосами. Дверь и не думала поддаваться. – Проклятье! Обычно они её не запирают.  

В руке мужчины появился странный предмет, напоминающий замысловатый ключ и Манс принялся осторожно ковыряться им в замочной скважине. Хм, а чувствуется опыт. Не успела я открыть рот, чтобы пошутить на тему второй профессии, как замок щёлкнул и дверь открылась. Из щели потянуло запахом каких-то специй и чего-то горелого.

- Внутрь, - Манс дождался, пока я пройду и зашёл следом, тут же закрыв дверь. – Подожди, нужно запереть. Теперь поворачивай направо, а дальше – всё время прямо.

Длинный узкий проход, через каждые пять шагов висит масляная лампа и слышится гулкое эхо чьих-то далёких шагов. Мой спутник рванул было вперёд и вдруг замер, прислушиваясь. Я тоже ощущала нечто неладное: поток, бьющий по коленям, словно отталкивал назад, к двери.

И ещё. Я точно ощущала, что рядом кто-то есть. И этот кто-то далеко не один.

- Что за? – тихо сказал Манс и обернулся. – Кажется…

- Правильно граф сказал, - человек, появившийся из-за угла, казалось занимал всё пространство коридора, - что крысы обязательно выберут именно эту нору. Правда, крысиное отродье?

Гигант держал в руках огромный самострел и люди, возникшие за его спиной, оказались вооружены чем-то подобным. В узком пространстве тайного хода почти невозможно промахнуться. А если стреляют несколько – попадание обеспечено. Я посмотрела назад: те, что прятались там, не торопились выходить. Видимо, чтобы не попасть под болты соратников. Но, думаю, если мы побежим, то чем-то острым приветят и там.

А Чёрную я пила вчера. А защитной рубашки на мне нет. И я ещё не отошла от жуткого похмелья.

- Конец вам, крысы!

 

 

 

ГЛАВА 22: В КОТОРОЙ МЫ БЕЗ ПРИГЛАШЕНИЯ ЯВЛЯЕМСЯ В ГОСТИ К ГРАФУ. ТЕМ НЕ МЕНЕЕ, НАМ НАСТОЛЬКО РАДЫ, ЧТО ГОТОВЫ ОТКРЫТЬ САМЫЕ СОКРОВЕННЫЕ ТАЙНЫ

 

 

            Страха не было. Странное вообще-то дело. Почему мысли о неизбежной смерти все последние дни вызывали нестерпимую тоску и желание забыться, но стоило взглянуть гибели в лицо и ничего похожего я не ощутила.

         Время точно замерло. Появилось странное чувство, будто невидимые пауки затягивают весь мир чёрной паутиной. Только их усилия сопровождались не шорохами, как должно, а бульканьем и плеском. Свет быстро тускнел, а фигуры людей превращались в тёмные плоские силуэты. Как будто я оказалась в царстве настоящих теней.

         Обычно во время боевого транса всё выглядело иначе. Как, не скажу, потому что не помню, но точно по-другому. А потом что-то щёлкнуло и мир замер, став двуцветным: чёрным и серым. Чёрные тени людей на сером фоне. И Манс, прильнувший к стене, и группа стрелков впереди.

         И в этом царстве силуэтов единственным живым существом оставалась я. Вот только, чтобы сделать хоть шаг приходилось выкладываться полностью. Так уже было, когда у нас развивали выносливость и заставляли толкать телеги, доверху груженые камнями. Мы падали, изнемогая от неимоверных усилий, а инструктор поднимала нас на ноги и заставляла продолжать. Ассистент Гурама сказал, что мы выдержим и не сдохнем. Мы выдержали.

Десяток шагов до врага превратился в ожившее воспоминание: чёртова телега попадает колесом в яму, и я кричу, ощущая, как жилы рвутся под пылающей кожей. Хочется отпустить руки и упасть в жидкую грязь под ногами. Пусть инструктор кричит и бьёт ногами по рёбрам. Больше я просто не могу! Но чёртова баба злобно шипит в самое ухо: «Неужели ты слабее, чем остальные?»

Неужели я слабее?

Ещё шаг и нож, преодолев сопротивление воздуха, вонзается в горло великану с арбалетом. Оказывается, тот уже нажал на спуск и четыре болта начали движение по канавкам. Я вижу, как заряды медленно-медленно ползут вперёд. Коготь в моей руке выходит из рассечённого горла. За спиной здоровяка ещё пятеро. Кто стоит на одном колене, кто пригнулся, а кто и вовсе лёг на землю. Всё для того, чтобы не промахнуться.

Людей здесь нет. Есть плоские чёрные оттиски на сером поле, и чтобы они обрели плотность я должна кое-что сделать. Пот пропитал всю одежду и капли падают со лба, повисая в воздухе. Мускулы точно набиты песком, но я продолжаю идти вперёд.

Нож вонзается в глаз тому, который стоит на колене и в чёрной тени появляется алое пятно. Ещё одного бью под лопатку, ощущая сопротивление кожаной кирасы. Хорошие клинки дал мне Манс, жаль, что сил у меня почти не осталось. Ещё одно перерезанное горло, ещё один пробитый глаз и последнему вспарываю живот. Думаю, когда время вновь возьмёт своё, он станет кричать, а сейчас беззвучно кричу я. От дикой усталости, боли в голове и рези во всём теле.

Потом слышу шум отступающей волны и падаю на колени.

И время пускается вскачь.

 Я стояла на коленях и слышала, как щёлкнули арбалеты. Свистнуло и тут же истошно завопил тот, которому я разрезала живот. Громила, стоявший впереди, сделал попытку перезарядить оружие, но ему помешала кровь, хлещущая из горла. Поэтому великану пришлось отпустить самострел, поднять руки к шее и лишь после свалиться на бок. Остальные не издали ни звука, а просто затихли на полу.

- Эй, - крикнула я, наблюдая, как чёрные нити несуществующих пауков исчезают в камне. Манс продолжал прижиматься к стене. – Ты там живой?

Вместо ответа, мужчина в несколько шагов оказался рядом и поднял обронённый гигантом здоровенный арбалет. Я попыталась встать и едва не шлёпнулась в лужу крови. Ещё этого не хватало! Из коридора послышались встревоженные голоса, а после – торопливые шаги. Кажется, соратники покойников не могли сообразить, какая фигня произошла.

- Как ты это сделала? – Манс щёлкнул рычагом и тут же разрядил оружие в людей, бегущих к нам. Двое рухнули и замерли, а один схватился за бок и начал верещать. – Я всё видел, но это…Вопрошающий тебя дери, Дар, что ты такое вообще?

- А что такое ты? – я всё же смогла подняться на ноги, ощущая, как силы мало-помалу возвращаются. – Попаду в преисподнюю, спрошу у Гурама. При жизни он был не очень разговорчив.

- Это – да, - Манс пристрелил тех, которые пытались спасти раненого и пошёл назад. – Пойду, проверю. Главное, чтобы никто не выжил и не предупредил, что ловушка не смогла удержать крыс.

Пока он добивал выживших, я пыталась сообразить, что произошло. Как бы там оно ни было, но Чёрная в этом участия не принимала – слишком много прошло времени после того, как я её последний раз пила. И если Чёрная во время боя превращала меня в Тень Чёрной Волны, то сейчас я действовала совершенно самостоятельно. И это мне совсем не понравилось: слишком тяжело и больно. Часто я так не сумею.

Впрочем, кровь, которая пошла из носа, напомнила, что далеко в будущее заглядывать не стоило. Его у меня не было.

- Пошли, - Манс вернулся, поднял с пола арбалет и предложил мне. Я помотала головой: не люблю всякие хитрые штуковины. Мало ли что приключится в бою: откажет механизм или кончатся заряды.

Видимо, засаду посчитали непреодолимым препятствием, для пришельцев, потому как больше нам никто не встретился. А идти пришлось достаточно долго. Дорога уходила под землю, а после – вновь поднималась, пока мы не оказались перед узкой лестницей. Впрочем, граф озаботился о комфорте тайных пассий, потому как везде царили чистота и порядок.

- Мы здесь, чтобы освободить королеву и её свиту, - кажется, последние слова Манс адресовал именно мне, - поэтому, идём очень тихо.  Если поднимется шум, граф может запаниковать и отдаст приказ убить Её Величество. Врага устроит и королева, убитая вассалом.

- Поняла, действуем тихо.

Манс кивнул и ловко, точно большой кот, начал подниматься вверх. Туман в голове разошёлся и вновь вернулось беспокойство за Кира. Как он там? Держится? А если вдруг решил вступиться за свою Найдмир? Ещё не хватало, чтобы любимому отсекли голову из-за, какой-то…О-ох! Сосредоточиться.

Около двери наружу стоял солдат и смотрел вниз. Возможно он услышал, как мы приближаемся или, заметил движение. Страж сделал шаг вперёд, положил руку на рукоять меча и открыл рот. Однако ничего сказать так и не успел: Манс нажал на спуск и болт вошёл в приоткрытый рот. Прежде, чем мертвец рухнул, лязгая доспехами, мы оказались рядом и подхватили тело. Потом оттащили к стене и осторожно положили на пол.

- Отлично, - сказал спутник и перезарядил оружие. – Слушай, сейчас мы окажемся рядом со спальной комнатой: Красным будуаром. Гостевые помещения - через игровой зал и бальный. Скорее всего, там сейчас – полным-полно стражи. Поэтому, поднимаемся в библиотеку и идём через балконы.

Звучало хорошо, однако мы едва не попались сразу на выходе. Едва приоткрыв дверь, Манс тихо зашипел и отступил назад. Мимо, чеканя шаг, протопали два десятка солдат в полном доспехе. К чему эта показуха? Графу нравятся марширующие болванчики?

Звук шагов смолк и в распахнувшуюся дверь сунулась краснощёкая физиономия под сдвинутой набок плоской каской.

- Лям, - неожиданный гость сделал большие глаза и Манс тут же стукнул его кулаком по кадыку. Я дёрнула неудачника к себе и затащила внутрь. Спустя мгновение Коготь по рукоять вошёл в грудь пришельца.

- Этот стоял снаружи, - с досадой в голосе сказал Манс. – Нужно поторопиться, пока его отсутствие не заметили. Бегом.

В библиотеке пришлось оглушить и связать какую-то полусонную девицу, которая меланхолично подметала пол распотрошённой метлой. Я заткнула девке рот куском её же платья и сунула под стол. Пока занималась этим, Манс успел взломать дверь, ведущую на балкон. Мы быстро поднялись под потолок и пригнувшись побежали вдоль ограды, каждый столбик которой изображал обнажённую танцовщицу.

Длиннющий балкон шёл над библиотекой, потом нависал над игровой комнатой и заканчивался в бальном зале. В игровом оказалось полным-полно солдат и ещё двое дежурили на балконе. Их пришлось прикончить, причём один выронил меч, который правил и неизвестно, чем бы это закончилось, если бы не галдёж внизу. Манс вроде бы хотел осенить себя шестиконечием, но передумал. Неужели, спутник верит во всю эту чушь?

Итак, мы подобрались к гостевой. Сюда выходил лишь небольшой участок длинного балкона и на его краю стоял высокий мужчина. Он пристально смотрел вниз и поглаживал усы. Свой арбалет стражник оставил прислонённым к стене. Оставалось воткнуть нож под лопатку нерадивому сторожу и оттащить тело в сторону. Теперь можно пройти вперёд и осторожно посмотреть вниз.

Но ещё до этого, я расслышала знакомый голос, чудом пробившийся через гвалт болтающих солдат. Теперь же я могла отчётливо различить, кто и что говорит.

- И в очередной раз, граф, я настаиваю на сохранении жизней всех моих спутников. – королева. – Вы же не думаете, что…

- Вы ни на чём настаивать не можете, - это, должно быть, граф. Странно, но я не слышала в его голосе торжествующих ноток, как следовало бы ожидать. – Вы – даже не настоящая королева. Вас никто официально не короновал, а право наследования – весьма сложная и запутанная штука.

- Но, если вы считаете Найдмир самозванкой, - в голосе Кира слышалась насмешка, - почему бы не отпустить её и всех нас? Какой вам прок от ненастоящей королевы?

- Я могу считать, как угодно, - граф тяжело вздохнул, - однако мой жимуинский партнёр имеет свою точку зрения. Думаю, после окончательной победы Жимуина, произойдёт официальная коронация и ваша супруга принесёт клятву верности Жимуину, как полноправная правительница Кроффа. Того, что от него осталось. Не могу сказать, будто я от этого в восторге, ибо исчезнет шанс на восстановление исторической справедливости в отношении семейства Мариико.

- И опять же, в таком случае вам стоит отпустить королеву, - теперь Кир казался абсолютно серьёзным. – Мы уйдём за границу и начнём организацию сопротивления. А у вас, в будущем, появится возможность бороться за корону Кроффа.

- Нет и на то есть веские причины, - граф казался смертельно уставшим, - которые я просто не могу озвучить. К сожалению, отпустить вас я просто не в силах.

Ну что же, поскольку все ухищрения Кира, очевидно, пропали втуне, пришла наша очередь. Но, чёрт побери, как же я была рада, что мой любимый всё ещё жив! Жаль, что живой оставалась и Найдмир, но тут уж ничего не поделаешь.

Манс поманил меня пальцем, и я подползла поближе, продолжая поглядывать в прорехи, между каменными танцовщицами. Гостевой зал, который сейчас можно было смело называть залом пленников, оказался не таким уж большим помещением. Единственное окно закрыто плотными красными шторами, а свет исходил от трёх напольных светильников и большого камина у дальней стены. На полу – ковры, в центре зала – пара круглых столиков и десяток кресел вокруг.

Кресла занимали знакомые люди плюс один неизвестный. Однако, догадаться, что за кислая рожа расположилась напротив Кира и уныло пощипывает пальцами бородёнку я могла без особого труда. Кстати, даже странно, что до этого дня я ни разу не сталкивалась с графом лицом к лицу. В своё время Кир успел перезнакомить меня с большей частью дворян Кроффа. Не знаю, что их больше впечатляло, то, что я любовница Кириона, или то, что я – Тень, но все общались вежливо и уважительно.

За спиной злодея стояли двое в чёрной коже и тусклом бархате. Судя по позам, оба в любой момент могли пустить в дело оружие. Чувствовался профессионализм. Думаю – телохранители Радуира. Ну и пара десятков солдат, подпирающих стены. Эти казались полностью расслабленными, однако я не стала питать напрасных иллюзий. Маленькое помещение, солдаты с арбалетами – без лишних трупов никак не обойтись.

Я начала прикидывать: прыгаю с балкона, валю Кира на пол, а потом…

Манс хлопнул меня по плечу и показал два пальца. Потом жестом пояснил, кого именно имеет в виду и что я должна сделать. Хм, кажется у спутника имелся план намного лучше моего. Надеюсь, он сработает. И узнаю я это, через…Манс начал сжимать пальцы на правой руке и когда получился кулак, мы одновременно прыгнули вниз.

Как и договаривались, первым делом я прикончила обоих телохранителей. Первого ударила в висок, а второму, успевшему повернуться, вогнала в череп его собственный нос. Никто ещё не успел понять, в чём дело, а Манс уже оказался рядом с графом. Поднял Радуира на ноги и приставил к горлу Мариико свой чёрный клинок.

Все выглядели удивлёнными и даже очень. Наступила абсолютная тишина, а потом солдаты схватились за оружие. Вот только делали это вояки весьма неуверенно. Да и то, при любых раскладах их хозяин вот-вот отправится в гости к Вопрошающему, а они останутся безработными, да ещё и с запятнанной репутацией. Сама я считала, что они ненадолго переживут графа, но вслух говорить не собиралась.

- Бросьте оружие! – голос Манса, обычно серый и невыразительный, наполнил гостевой зал громыханием близкого шторма. – Немедленно! Пока я не перерезал ему глотку!

Граф попытался что-то сказать, но Манс нажал на кинжал и по бледной коже Радуира побежала струйка крови. Я пнула графа под колени, и он опустился на пол, издав короткий стон. Кое кто из вояк опустил арбалет, но большинство ещё колебалось. Я схватила Радуира за ухо и выкрутив, так что граф взвизгнул, прошипела:

- Прикажи им бросить оружие, иначе я тебя загрызу, тварь!

- Бросьте, - из глотки Радуира вырывался какой-то писк, - бросьте оружие.

Теперь, когда приказ отдал хозяин, сняв с них ответственность, солдаты начали бросать арбалеты. На нас вояки глядели очень даже недобро. Да и плевать! Если бы за каждый подобный взгляд мне давали медяк, я давно стала бы богаче короля.

- Все вы, отойдите к камину, - скомандовал Манс. – Живее!

В этот раз заминок не было. Фух, можно немного расслабиться и посмотреть, как поживают наши спасённые. Ух, какие у них огромные глаза! Пожалуй, даже больше, чем у графа и солдат. Одна Найдмир улыбнувшись кивнула мне. Кир выдохнул, покачал головой и поднялся. Зельевар и колдун больше всего походили на мокрых куриц, а обе фрейлины ничем не отличались от привидений. Нет, серьёзно, я до сегодняшнего дня никогда не видела никого с таким серым цветом кожи.

- В ваших интересах, граф, - Манс поднял своего пленника с колен, - если всё пройдёт тихо-мирно. Скажем, вы вдруг решили лично проводить гостей к выходу, а после прогуляться с ними до городских ворот.

- Вы не понимаете? – мне показалось или графа начало трясти? – Я не могу…

- Можете, граф, вы всё можете, - с нажимом произнёс Манс. Внезапно он остервенело двинул Радуира в живот кулаком свободной руки. Солдаты, столпившиеся у камина, недовольно загалдели. Я показала им ножи и недовольство тотчас пошло на убыль. – В противном случае я просто отрежу вашу голову.

- Граф, право, - Найдмир подошла к нам и подняла голову пленника, поддерживая под подбородок. По физиономии Радуира скользили огромные капли пота. – Ситуация изменилась, и вы больше не диктуете условия, а вынуждены подчиняться нашим. Я ещё склонна видеть вас среди своих вассалов, в будущем. Пока ещё…

- Если оно наступит, это будущее, - да чем он так испуган? – А, к Вопрошающему! Идём.

Кир взял меня за руку и повернул к себе. Не знаю, чего и ожидала: поцелуя, объятий? Глупости. Да и не заслужила я ничего такого. То, что мы сделали с Мансом – плата за мои ночные похождения. Я должна была находиться рядом с любимым и тогда эта чертовщина не произошла бы вовсе.

- Спасибо. – сказал Кир и в его глазах внезапно плеснулось что-то, из нашего прошлого. Или я просто хотела это увидеть? – Я хотел попросить…

- Нет! – я помотала головой. – Нет, не надо, ты мне ничего не должен, ладно?

- Ладно, - мужчина казался растерянным. – После поговорим.

Не знаю, хотела ли я вообще о чём-то говорить. Но тут произошло нечто странное, что отвлекло мысли от дурацкой ситуации. Чёрные потоки, которые непрерывно били о ноги, внезапно исчезли, а плеск и бульканье сменились гробовой тишиной.

Нет, тут продолжали трещать светильники, ворчали озлобленные солдаты и нервно молились фрейлины с постельничим. А ТАМ наступила тишина.

Потом по воздуху словно прошла рябь и обратилась серой паучьей сетью, повисшей в самом центре гостевого зала, аккурат над столами. Паутина вздулась, больше всего напоминая клок застывшего тумана и вдруг превратилась в человеческое лицо. Знакомое, мать его лицо! Оно покосилось на меня пустыми бельмами глаз и улыбнулось. Мне улыбнулось! Я узнала рожу колдуна, с которым так мило беседовала ночью в поле. Щёлкнуло и видение пропало.

Сначала я решила, что хрень мне привиделась, но Манс насупился, а Радуир схватился за голову и принялся скулить.

- Он сказал, - пробормотал граф, - он сказал, если я не отдам королеву, то Наездники уничтожат город. Он прислал сегодня пару, чтобы доказать серьёзность слов. Теперь – конец!

- Так уходим! – я пихнула графа в спину. – Пока ещё осталось время.

И наступил хаос. Одно было хорошо: никто даже не пытался нас остановить. Когда граф. которого Манс посадил на кожаный поводок, бежал по залам замка и вопил: «Смерть идёт! Смерть идёт!» никто даже не пытался спросить, в чём дело и как помочь. Все просто срывались с места и ломились к выходу. Не знаю, скольких задавили насмерть в проходах, но что не одного – точно.

К счастью, наш невольный проводник знал ходы, помимо тех, где паникующие люди получали увечья или немедленную смерть. Продолжая вопить, граф распахивал дверцы шкафов, за которыми обнаруживались узкие коридоры, сдвигал незаметные рычаги и поворачивал картины, открывая двери в стенах. Небесный замок оказался изъеден норами, точно вонючий сыр северян.

В конце концов мы оказались перед узким длинным проходом, уходящим вниз.  Впереди было темно, слышалась громкая капель и хлюпанье. Честно говоря, некоторое время я не могла понять, реальны эти звуки, или, как обычно, существуют лишь в моей больной башке. Потом Манс, стоявший рядом, дёрнул графа за поводок и спросил:

- Что там за чёртово болото? Куда ты нас привёл? И куда ведёт этот ход?

- В город. Под стеной и защитным рвом, - Радуир невесело хихикнул, глядя на удлинившееся лицо конвоира. – Стало быть, не обо всех хитростях знает тайная служба.

- Об этом поговорим позже, - Манс толкнул пленника в спину. – Веди и помни, что Наездники могут и не прилететь, а я буду рядом.

- Немного передохнём, - Найдмир прижалась плечом к стене и положила ладонь на живот. Фрейлины тут же взяли её под руки, а встревоженный Кир вытер платком лоб королевы. – Всё в порядке, просто мы идём слишком быстро.

Не в силах смотреть, как Кир хлопочет над женой, я начала неторопливо спускаться по лестнице. Видимо, граф или его люди не очень часто пользовались тайным ходом, потому что древние ступени успели обрасти какой-то скользкой дрянью, а с низкого потолка опускались омерзительные липкие ленты. Всё время казалось, будто они пытаются схватить меня за голову. Недовольно зашипев я пустила в ход кинжал. Уж не знаю, что это была за фигня, но разрубленная она не умирала, а медленно исчезала в щелях между камнями стен.

Внизу оказалось настоящее болото, где ноги утонули почти по лодыжку. С неким злорадством я вспомнила изящные туфли на ногах королевы. Однако, как скоро выяснилось, злорадствовала я чересчур рано: стоило всем спуститься и Кир сразу взял Найдмир на руки. Я выругалась сквозь зубы. Интересно, долго он сумеет тащить её, увязая в липком месиве?

Оказывается, долго. До самого конца. Хоть и стал весь багровый и мокрый, точно его искупали. Остальные выглядели ненамного лучше. И уж точно большинство спутников покрылись вонючими грязными пятнами от капель, падающих с потолка.

Впрочем, кроме грязи под ногами и над головой, больше никто нас задержать не пытался, хоть Манс и помянул неких ядовитых жаб, которых можно встретить в сырых подземельях. Впрочем, может он просто пытался подбодрить таким образом скулящих фрейлин, с ужасом взирающих на испорченную обувь.

- Осталось, - граф задыхался, указывая пальцем вверх, - подняться.

Кир бережно поставил Найдмир на сухой камень, и королева вытерла с лица мужчины пятно, а после поцеловала Кириона в лоб.

В этот момент земля вздрогнула.

 

 

 

ГЛАВА 23: И ВНОВЬ ПРОГУЛКА ПО УЛИЦАМ СТАРОГО ГОРОДА. НО ТЕПЕРЬ В БОЛЬШОЙ И ДРУЖНОЙ КОМПАНИИ

 

 

            Пока мы поднимались, чёртова лестница сделал ещё три попытки сбросить незваных пришельцев вниз. Я пару раз переживала землетрясения и эти конвульсии на них очень походили. Но Вопрошающий дери, в Кроффе никогда прежде не случались землетрясения! Что происходит?

         Дверь, которая со слов графа, должна была вести наружу, напрочь отказалась открываться, когда Радуир опустил скрытый в стене рычаг. Граф отступил назад и пожал плечами. Судя по серой физиономии, наш пленник догадывался, кто или что заставляет землю ходить ходуном.

         - Отойди, - Кир отодвинул Радуира и навалился плечом на каменную плиту, преградившую нам путь. – Кто-нибудь…

«Кем-нибудь» оказался Манс, пришедший на помощь. Оба мужчины упирались ногами в землю и громко пыхтели. Дверь казалась монолитом, однако, мало-помалу усилия начали приносить свои плоды: камень заскрипел и пополз. Ещё немного пыхтения, глухих ругательств и образовалась щель, достаточная, чтобы в неё мог проползти даже постельничий. Внутрь ворвался свежий ветер и вонь гари. Кроме того, стали слышны крики испуганных людей.

Когда спутники принялись выбираться наружу, мне показалось, будто я услышала знакомый голос. Окрик, откуда-то сзади. Я обернулась, сделала пару шагов назад и остановилась, всматриваясь в серый сумрак подземелья. Потом скрипнула зубами и выругалась.

- У тебя осталось не так много времени, - Заря казалась печальной. Сестра стояла у начала лестницы и временами смутный силуэт её тела наполнялся мраком, как прозрачный бокал вином.

- Если есть, что говорить по делу – говори, - я была бы рада встретить Зарю живой, но так…Не знаю, то ли это действовала чёрная дрянь, выедающая башку изнутри, то ли – вражеская магия, но мне было больно. В призраков я не верила.

- То, что меня прислало, хочет что-то сказать, - Заря потускнела, потом вновь обрела плотность. Черты её лица непрерывно изменялись, словно передо мной одновременно находились несколько сестёр, - но, когда я здесь, забываю. Прости…

Тень опала, отхлынула тёмной волной. Я ощутила, как чёрные ручейки холодят ступни. Всё бессмысленно. Будь передо мной нечто настоящее, оно бы смогло сказать что-то важное и понятное. А так…Обычный бред разума, распадающегося на куски.

- Дар, - в щели показалась голова Кириона. – Ты идёшь?

- Да.

Снаружи оказалось весело. Валил густой чёрный дым и визжали бегущие горожане. Причём совершенно одинаковые звуки издавали, как мужчины, так и женщины. Недалеко пылало здание, а ещё парочка, чуть подальше, превратились в груды камней. Люди, бегущие мимо, казалось, не совсем понимают, что они делают вообще. Некоторые, судя по их изрядно потрёпанному виду, успели побывать в какой-то серьёзной переделке.

Наши столпились вокруг королевы и никак не могли сообразить, что за хрень происходит. Все испуганно озирались и пытались общаться, перекрикивая многоголосый ор бегущих горожан.

А потом над головой прошла тень и всё стало ясно.

Вопрошающий побери, я даже не представляла, насколько велики эти штуки! Нет, я понимала, что твари, которые могли вшестером уничтожить столицу не должны быть маленькими,

но, чтобы такими огромными!

И ещё, летающая дрянь сорвем не походила на крылатых драконов, как их описывают в героических побасёнках или малюют на картинках. Змеюку она точно не напоминала. Скорее – гигантскую уродливую птицу с лохматым телом, продолговатой клювастой головой на длинной шее и чешуйчатым хвостом. Не представляю, откуда такое вообще могло взяться. Кстати, Наездника я вовсе не заметила. Может, потому что гадина летела чересчур быстро, а может из-за чёрных дымных столбов, скрывших почти всё небо.

Тень промелькнула и пропала. Тут же вновь вздрогнула земля, а сквозь дым полыхнула яркая вспышка. Грохот близкого взрыва едва не оглушил, а вопли людей казались ненамного тише предыдущего грохота. Но уж теперь все точно знали, куда им бежать.

- Ворота Львов – там, - Манс покачал головой. – Честно, не ожидал, что начнётся такая заварушка. Однако же, эти гады, как я посмотрю, не очень спешат. Рассказывали, что столицу они уничтожали намного быстрее.

         - Их тут всего три, - я показала пальцем. Если всматриваться сквозь дым, то высоко в небе можно различить три далёких силуэта. – Но вообще-то ты прав, кажется они и в самом деле не торопятся.

- Эй, - Манс подтянул к себе графа. Тот, вроде, совсем утратил интерес к происходящему. – Почему твои союзнички ведут себя так пассивно?

- А ты куда-то торопишься? – Радуир скрипуче рассмеялся. – Не знаю. И они – не мои союзники. Я не могу быть союзником тому, кто взял в заложники моих детей.

- Давно? – Манс прищурился. Я заметила, что королева и Кир прислушиваются к нашей торопливой беседе. Остальным было не до того: они изображали трясущихся от ужаса привидений.

- Три месяца назад, - граф криво усмехнулся. - Я выполнил все их требования. Ну, о них ты и сам можешь догадаться. А теперь мне приказали отдать королеву и угрожали стереть с лица земли Луимин. Подозреваю, что детей уже нет в живых. Иначе они бы снова использовали их для давления.

Одна из небесных теней прекратила кружить и начала снижаться. Над головами мелькнуло лохматое брюхо, прижатые к шерсти когтистые лапы и оглушительно хлопнули исполинские крылья. Тварь завопила и её вопль весьма напоминал клёкот горного орла. А потом вновь содрогнулась земля.

- Всё, бежим. На разговоры не остаётся времени, - Кир взял королеву под руку. – Ворота Львов ты сказал?

- Да, - Манс толкнул графа. – Ваши люди должны ожидать там. Если они, естественно, ещё живы.

Я искренне надеялась, что Грарду удалось уцелеть. Потому что мы в нём нуждались. А ещё потому, что он оказался очень хорошим и чистым человеком. Здорово, что я не успею надолго поселиться в его жизни и загадить её.

Мы торопливо пробирались по улицам Луимина, наблюдая, как возбуждённые горожане несут на плечах мешки с вещами, рыдают над неподвижными телами убитых, разбирают завалы или испуганно мародёрствуют. В конце концов нам удалось встретить груженую барахлом повозку и после нескольких угроз забрать транспорт себе.

 С этого момента передвигаться стало несколько веселее. Вещи мы сбросили, так что поместились в повозке почти все. Я, Кир и Манс шагали рядом. Кроме того, Кир подобрал меч, лежавший рядом с телом стражника и теперь мог за себя постоять.

Пара гнедых трусила достаточно бодро и лишь очередной взрыв заставлял их испуганно ржать и останавливаться. Приходилось успокаивать лошадок и лишь потом получалось ехать дальше.

Мы достаточно спокойно проехали пару кварталов, оценив размер разрушений. Район рынка и шорных мастерских превратился с сплошные руины. Грохот теперь, по большей части доносился из-за спины, поэтому постельничий осенил себя звездой и облегчённо выдохнул. Потом высказался, дескать опасность миновала. Кажется, с ним были готовы согласиться только фрейлины.  То ли от глупости, то ли оттого, что им этого очень хотелось.

Глухие удары и отдалённые взрывы доносились так тихо, словно нас отделяла гигантская подушка. Не слышалось ни криков, ни топота. Только плыли густые облака серой пыли, да свистел ветер, облизывая дымным языком острые зубы выбитых окон. Трупы присутствовали, но не в таком количестве, как в центре Луимина. Тела выглядели так, словно над ними успели основательно потрудиться местные мародёры.

- Почему стало так тихо? – спросил Наверра, брезгливо убирая ногу от огромной лужи крови. Колдун спрыгнул с телеги, пояснив, что от тряски у него зверски болит позвоночник.

- Недобрый знак, - согласился Лоус, который предпочёл ехать на повозке рядом с Нимой. Девица испуганно взглянула на зельевара и что-то пискнула.

Найдмир, которая о чём-то напряжённо размышляла, повернула голову к Киру и негромко спросила:

- А если бы Нарх не отказался от своего намерения взять меня именно здесь, что бы он мог ещё предпринять? Ну, это я к тому, что Наездники действуют необычайно аккуратно и осторожно.

Тут она была права, как ни крути. Огромные летающие твари, плюющие огнём и способные разрушить целый город, развалили несколько улиц и теперь вяло злодействовали где-то на окраинах немаленького Луимина. Так, как если бы они точно знали, где мы сейчас находимся и постарались избежать даже случайного попадания.

- Ну, я бы высадил десант, - проворчал Кир и помог Мансу убрать с дороги обгоревшую балку. – Но…

Где-то впереди, за пыльным туманом, послышался пронзительный женский крик. И тут же затих. Потом – торопливый мужской голос, вроде бы молящий о пощаде. И вновь – тишина. А ещё я различила звуки шагов. Много людей. Судя по тому, как идут – все вооружены, но скрежета доспехов и лязга кольчужных колец не слышно.

- Десант, говоришь? – я придержала Кира за руку и прижала палец к губам. – А ну, стойте здесь.

Скользнула вдоль стены дома, нырнула под сломанное дерево и присела, вглядываясь в серую муть. Угу. Вот вы где.

Они медленно шагали, перегородив улицу частой цепью и проверяли каждое тело, лежащее на земле. Ну, как проверяли – мечом тыкали. Если кто-то начинал шевелиться, умело перерезали глотку. Не те колдовские гиганты из панцирной кавалерии и тяжёлой пехоты – обычные жимуинцы.

Я пересчитала: навстречу двигались три десятка вооружённых мечами и кинжалами солдат. Вроде бы не очень много, но стоило цепи достичь перекрёстка и один из жимуинцев что-то крикнул. Тут же донеслись ответные возгласы с обеих сторон. Итак, они перекрыли все улицы и теперь медленно двигались к центру города. Поэтому и улетели Наездники. Чтобы своих не зацепить. А я уж решила, что это предатель постарался, указав наше местонахождение. А если ещё подумать, то может быть и так, и так. Аж голова заболела.

Я вернулась к своим и сообщила хорошие новости. Потом спросила у Лоуса, не завалялась ли у него в карманах фляга с Чёрной. Зельевар как-то странно покрутил головой и сказал, что все его принадлежности и запасы остались в замке. Я не придала его словам особого значения, а лишь тихо выругалась. В таком состоянии, как сейчас, я не сильно много навоюю. Тело ещё не отошло, ни от похмелья, ни от стычки в тайном ходу. А врагов – много.

- Похоже, все проходы к Львиным блокированы, - Манс тоже знал, как правильно сообщать добрые вести, и его физиономия сейчас казалась абсолютно безмятежной. – Если отправимся к центру, потеряем кучу времени и не факт, что сумеем спокойно уйти. Кроме того, там ещё действуют Наездники.

- Что предлагаешь? – спросил Кир, с тревогой поглядывая на пыльную завесу. Она, мало-помалу, рассеивалась. Скоро мы сумеем увидеть жимуинцев. А они – нас.

- Мы с Дар атакуем врага, устроим, как можно больше шума, а вы попытаетесь проскользнуть за спинами противника. Не думаю, будто у них настолько глубокий тыл. Это же – просто десант.

Я только кивала, даже не подумав объяснить, насколько ослабела. Ещё чего не хватало! Буду резать глотки, сколько хватит сил. Однако же, во время этого разговора, королева почему-то очень тщательно изучала взглядом именно меня. На лице Найдмир появилось очень странное выражение.

- Если Дар пойдёт с тобой, кто останется нас охранять? – спросила королева в конце концов. – Кир не справится в одиночку, а ему – она кивнула на графа, – я не доверяю. По ряду причин.

Кажется, её слова поставили Манса в тупик Я хотела возразить, что если идти тихо и не попадаться на глаза, то защита и не потребуется. Чёрт, я нутром чувствовала, что брюхатая пытается уберечь меня от опасности и не хотела этого. Вообще ничего от неё не хотела, ни хорошего, ни плохого. Вмешался Радуир.

- Я пойду с баронетом, - граф кивнул на Манса и протянул руку. – Лорд Кирион, позвольте ваше оружие…Возможно, хоть так я сумею очистить своё имя и восстановить доверие Её Величества.

Кир помедлил. Посмотрел на Манса (тот пожал плечами), посмотрел на меня (я пожала плечами), на королеву (та задумчиво кивнула) и отдал меч нашему, то ли врагу, то ли союзнику, хрен его разберёшь. Но я на всякий случай приг8оттвилась пустить кинжалы в ход.

- Тогда ждите, - сказал Манс и мотнув головой, кошачьим шагом направился вперёд. Граф поклонился Найдмир, осенил себя звездой и пошёл следом за баронетом.

- Дар, ты очень скверно выглядишь, - вполголоса заметила королева. Лоус сдавлено кашлянул, а Кир сделал вид, будто ничего не слышит. – Как ты себя чувствуешь?

- Словно пьянствовала и трахалась всю ночь, - проворчала я. Наверра хрюкнул, а Кирион прищурился. Думаю, перегар ещё ощущался, так что ему стоило задуматься о второй части фразы. Королева только покачала головой. Вывести её из себя у меня так и не получилось.

Пыль практически рассеялась, так что нашим взглядам открылась вся улица впереди. Серые дома, в щербинах от попавших в стены осколков, выбитые окна и кучи свежего мусора на мостовой. Через три дома чернела огромная яма в земле, около которой лежали поваленные деревья. Из-за них как раз появилась цепь жимуинцев.

Нас они пока видеть не могли: прикрывала рухнувшая стена. Однако фрейлины тут же принялись подвывать от ужаса. Я показала дурам кулак и прижала палец к губам. Кир провёл рукой по бедру, словно пытался нащупать рукоять оружия и досадливо цокнул языком.

Жимуинцы вышли на открытое пространство и попытались растянуться в цепь от дома до дома. Однако у них возникла определённая проблема. Как иначе можно назвать парочку бойцов, которые сумели зайти им за спину и пустили в ход оружие?

Должна признать, что граф, невзирая на возраст, сражался вполне достойно, ну а в Мансе я нисколько не сомневалась. Десятку жимуинцев парни свалили почти без сопротивления, а вот остальные рассредоточились, и я услышала пронзительный свист. Очевидно, зов о помощи.

- Вперёд, - сказала я и повозка тут же рванула в направлении стычки. Вукка и Нима вновь завыли, но поскольку это нисколько не сказывалось на ходе лошадок, я не стала делать замечания. Следовало поспешить, пока не подоспела подмога. А я уже слышала торопливые шаги из переулков.

Судя по словам королевы, выглядела я не очень хорошо. Ну что же, а чувствовала – ещё хуже. Однако это не помешало на ходу свалить троих зазевавшихся жимуинцев. Манс одобрительно кивнул и махнул, давайте, мол, быстрее. Радуир, который в этот момент вытаскивал меч из хрипящего врага, поднял взгляд и ещё раз поклонился королеве. Найдмир ответила таким же кивком. Не знаю, простила она предателя или нет, но вид сделала.

В любом случае, ни Радуира, ни Манса мы больше никогда не видели.

На следующей улице лошадок пришлось оставить: дорогу перегородило упавшее здание, а времени, чтобы искать объезд у нас не было. Вновь над головами прошла тень, дохнуло смрадом давней падали и ветер взъерошил волосы. Все замерли, прижимаясь к земле. Потом громыхнуло и высокое здание с конусообразной крышей исчезло из виду. Наездники вернулись. Кажется, враг сообразил, что добыча может ускользнуть.

- Ворота уже недалеко, - проворчал Кир и указал рукой. Действительно, городская стена поднималась в паре кварталов от нас. Впрочем, до неё ещё добраться нужно.

Крылатые твари летали всё ниже, а взрывы слышались всё чаще. Приходилось ждать, пока земля перестанет содрогаться, а поднятая пыль хоть немного осядет. Королева сказала, что чувствует резь в животе и это её беспокоит. Меня вот беспокоила тьма под ногами, напоминающая топкую трясину. Я натурально ощущала, как липкий мрак вяжет ступни, мешая двигаться вперёд. Временами казалось, что ещё немного и я упаду.

- Колдун, дай плащ, - Кир посадил Найлдмир на получившиеся носилки и четверо мужчин потащили королеву.

Тьма принялась бурлить подниматься всё выше. Эдак я скоро и идти не смогу!  А потом мрак достигнет головы, и я захлебнусь. Убедить себя в том, что жидкая дрянь не существует никак не получалось. Летающий монстр сплюнул чёрным и обернувшись я увидела, как три дома за спиной исчезли в ослепительной вспышке.

Я покачнулась, потеряла равновесие и ощутила, что падаю во тьму. Всё, конец.

Кто-то подхватил меня. Взял на руки и потащил вперёд. Перед глазами всё плыло, а в голове бешено кружились куски тумана. Кир, он вернулся, чтобы спасти меня! Я же знала, что это случится!

- Дар! – голос любимого прорывался так, словно между нами находилась толстая стена. – Дар, ты меня слышишь?

Ветер вырвался из смрадного мешка и овеял холодом лицо. Туман отступал, тьма просачивалась через щели в земле и уходила глубоко в преисподнюю. Мало-помалу я начинала приходить в себя. Сейчас, любимый, сейчас я сумею взять себя в руки и встану…

- Дар, слышишь меня?

Я лежала на руках Грарда. Он встревоженно всматривался в меня и его лицо оказалось бледным, как мел.

Кир не пришёл.

Я заплакала.

 

 

 

 

 

ГЛАВА 24: В КОТОРОЙ НЕ ПРОИСХОДИТ РОВНЫМ СЧЁТОМ НИЧЕГО ВАЖНОГО И ИНТЕРЕСНОГО

 

 

            Меня рвало кровью. Но боли не было, совсем. Странное, вообще-то ощущение. Напомнило о первых походах в баню. Тогда почти все девчонки пытались есть мыло. А что, эти жёлтые бруски приятно пахли, а если лизнуть, то на языке оставался привкус свежей клубники. Дегустация, понятное дело, закончилась пузырями изо рта и носа и расстроенным желудком. Плюс мы здорово повеселили ассистентов магистра Цваха.

Почему-то моё недомогание тут же привлекло внимание целой кучи народа. Когда я пошатываясь вышла из кустов, то обнаружила настоящую толпу. Кроме лейтенанта и сержанта, которые помогли мне сползти с повозки, рядом оказались королева, Наверра и Лоус. Кира не было. После Луимина он старательно избегал встреч со мной. Уж не знаю, почему.

Из-за моих походов в кусты, караван останавливался уже четвёртый раз. Однако, когда кто-то из простолюдов начал ворчать, дескать так жимуинцы нас в два счёта настигнут, сержант молча сунул ему кулаком в рыло. Выбил пару зубов. Больше никто не возмущался.

- Эй, зельевар, - я опёрлась рукой о телегу, - ты там чего-нибудь придумал?

А придумывать стоило. У меня не осталось ни глотка Чёрной. Когда Грард собирал моё барахло, то не обратил внимание на отсутствие фляги. Да и времени на сборы у него почти не было. А все вещи Лоуса остались в замке графа. Хорошо, хоть книжка с рецептами уцелела. Её зельевар постоянно носил с собой.

- Нужно собрать нужные ингредиенты, - угрюмо сказал Лоус и попытался пригладить свои редкие волосы. Лицо алхимика казалось печальным мочёным яблоком. – Но я не уверен, что в это время года удастся найти всё из списка.

- Но что-то же можно сделать? – очень мягко и тихо спросила Найдмир. Однако от этого спокойного вопроса кожа Лоуса приобрела серый оттенок.

- Думаю, что некоторые вещи можно купить в деревне, у местных знахарей, - вполголоса заметил Наверра. Лоус, поколебавшись, кивнул. – Возможно, их качество окажется далёким от идеала, но…

- Не до жиру, - прохрипела я и воспользовавшись помощью Грарда, забралась в телегу. – Когда там ближайшая деревня, мать её?

- Скоро, - сказала Заря, шагающая рядом. – Уже скоро.

А Луч только улыбнулась. Сестра вообще так редко улыбалась. Только когда смотрела представления бродячих скоморохов. Все эти падения, пинки под зад и прочая чепуха вызывали у неё настоящую детскую радость. Потом на сестру нисходило её обычное меланхолическое настроение, и она уходила прочь.

Теперь меня сопровождали уже два мертвеца. А что дальше? Придут все, кого вышвырнули из могил и предали пламени? Даже после смерти нам не дали покоя.

Чёрный поток, в котором плыла моя повозка, начал подниматься. Плюхнул, поглотил Зарю с Луч и пропал, точно его и не было.

Я открыла глаза и обнаружила, что мы стоим. Где-то командовал Грард, грозно и неразборчиво рычал сержант и выясняли отношения простолюды. Всё, как обычно.

За исключением того, что рядом с телегой стояла Найдмир и смотрела на меня. Королева, что ожидала, пока я очнусь от забытья? Странные дела. Увидев, что я открыла глаза, женщина подошла ближе и взяла мои ладони в свои. Я ощутила приятный аромат весенних цветов. А от меня, наверное, сейчас смердит – просто страх.

- Хотела с тобой поговорить, - Найдмир казалась задумчивой.

- О чём? – больше всего это напоминало змеиное шипение

- О Кире, - я хотела врывать пальцы из её ладоней, но сил не оказалось даже для такого. – Хотела рассказать, как мы с ним встретились. Не знаю, будет ли тебе это интересно, но предполагаю, единственно, что разделяет нас, точно неприступная стена – это он. Но, одновременно, он – единственное, что нас связывает.

Я хотела закричать, что меня ни капли не интересует, как она увела моего мужчину, но не смогла. То ли из-за ужасного самочувствия, то ли потому что это была неправда. На самом деле я очень хотела знать, как ей удалось заполучить Кириона. В чём я себя никогда не обманывала, так это в оценке собственной внешности и точно знала, что большинство придворных шлюх выглядят намного привлекательнее. И если Кир оставался со мной, то вовсе не из-за небесной красы.

Найдмир медленно устроилась на краю телеги, осторожно укладывая свой живот. Почему-то это зрелище настолько меня заворожило, что я не сразу поняла: рассказ уже начался.

- Прежде я уже встречалась с Киром. – Найдмир усмехнулась, - и с первого взгляда он произвёл на меня незабываемое впечатление. Красивый, уверенный в себе мужчина, мне он казался средоточием ума и отваги. Я даже спросила у отца, кто это и получила совет больше думать об учёбе. И уже от служанок узнала, что мой избранник занят.

- Открыто об этом никто не говорил, - уточнила я.

- Открыто – нет, однако весь двор обсуждал роман красавца баронета и простой Тени. Предполагали, что долго этот союз не протянет: красавец-дворянин и…

- Беспородная уродина? – закончила я, не сумев удержать кривую усмешку. – Так?

- Нет, не так, - Найдмир покачала головой. – Дар, ты тоже красива, своеобразной красотой. Но чтобы её увидеть, необходимо обладать умом и открытой душой Кира. Почти уверена, что он сохраняет в своём сердце часть, которая занята лишь тобой и я даже не пытаюсь это изменить.

Я закрыла глаза и сцепила зубы. В висках стучало. Эта женщина, укравшая моего Кира, просто пытается завоевать моё расположение. Но слушать её слова оказалось так приятно.

- Время шло, - продолжала королева, поглаживая живот, - и все сроки, назначенные сплетниками, миновали. Я подрастала, постепенно теряя надежду на то, что мне удастся завоевать любимого мужчину. Смешно, но даже дочь короля не всегда получает то, что хочет.

- Ты же получила?

- Да. После. Но он оказался почти раздавлен тем, что произошло с тобой. Когда Кир погрузил тебя в сон, то надеялся, что мастер Гурам всё же сумеет отыскать лекарство. Однако Гурама и Цваха казнили, а надежды пошли прахом. Кир начал пить. Сильно пить. Когда я пришла к нему, он больше напоминал оживший труп, чем живого человека.

Кир спивался? Надо же…Я ощутила боль в груди: всё это происходило из-за меня! Уж лучше бы я просто умерла. Как все.

- Не представляешь, какие силы пришлось приложить, чтобы он вновь ощутил вкус к жизни, - Найдмир покачала головой. – Когда мы приехали в аббатство, от безысходности он предложил пробудить тебя, но я видела, чего ему стоило это решение. Свести вместе двух женщин: любимую жену и ту, кого он любил больше жизни. А может и любит, до сих пор…

- Отдай его мне, - в голове вспыхнула безумная надежда и я вцепилась пальцами в руку собеседницы. – На пару дней! Ты же знаешь; я больше не протяну!

Королева пристально смотрела на меня и её красивое лицо не кривилось в гримасе насмешки или жалости, как должно было бы. Всё же я отлично понимала безумие собственной просьбы. Найдмир казалась задумчивой и только. Потом она погладила мою ладонь.

- Дар, - тихо сказала собеседница. – Если бы всё дело было только в нас двоих, я бы согласилась. Честно. Я бы жутко переживала, ревновала, ругала бы себя за дурацкое решение, но согласилась. Однако, я – королева и Кир – мой законный супруг. У королевской четы имеются права, обязанности и репутация. Я не могу разрушить это, чем бы не руководствовалась, понимаешь? И ещё…Кир. Неужели ты думаешь, он согласится изменить законной жене, королева она или нет? Хорошо ли ты знаешь собственного мужчину? Пусть и бывшего?

Кир. Да. Я закрыла глаза и откинулась на подушки. По щекам бежали слёзы. Кир никогда не пойдёт на такое. Тут она права. Чёрт её возьми, она во всём права!

А я – во всём неправа.

- Ты меня, по-прежнему, ненавидишь? – тихо спросила Найдмир, и я вдруг поняла, что – нет. И хотела бы, да не могу. Она ведь не украла моего мужчину, а спасла, вытащила из бездны отчаяния. Как я могла её ненавидеть?

- Спасибо, - так же тихо сказала Найдмир. – Я послала Лоуса с солдатами в Хрупки – это деревня недалеко отсюда. Думаю, он сумеет найти всё, что необходимое. Дар, я очень надеюсь на то, что тебе удастся избежать смерти. Мне хотелось бы узнать тебя лучше, может даже подружиться.

А я не хотела ни с кем дружить. Вообще. Почему все они, Грард, королева и прочие постоянно липнут ко мне? Поможет их дружба, когда я начну сдыхать? Кто-то вообще вспомнит, что была такая Дар? Или останутся только жуткие сказки про страшную тощую бабу, способную изрубить кучу здоровенных мужиков?

- Если тебе потребуется о чём-то поговорить, я всегда готова, - сказала Найдмир и тяжело поднялась с повозки. Потом подошла и поцеловала в лоб. Так мама целовала меня перед сном. Я до сих пор помнила этот тёплый ласковый мамин поцелуй, хоть и понимала, что его никогда не было. И вновь я расплакалась. Наверное – это обычная слабость.

Королева ушла, а я с огромным трудом заставила себя подняться на ноги и сделать пару десятков шагов в направлении журчащего ручья. Тут оборвыши из обоза пытались ловить серебристых рыбок, прыгающих по камням. Увидев меня, дети сделали огромные глаза и с пронзительным визгом удрали. Вот так и должны поступать все люди при виде меня: убегать, а не искать какой-то дурацкой близости.

 Я сбросила одежду и залезла в ледяной поток. Холодная вода скользила по телу, очищая его от грязи и вони, а мне хотелось закрыть глаза и уйти под воду с головой. Где-то там, в ледяной тьме мои сёстры ждут воссоединения. Впрочем, да, никто не ждёт. Но, думаю, когда сознание покинет меня, оно унесёт и боль, нестерпимо терзающую изнутри.

Я растёрла себя песком, смыла его и выползла на берег. Стало лучше, но ненамного. Одежда смердела, так что я ополоснула её в ручье, а потом натянула. Тут же пришёл озноб, но я послала его ко всем чертям. Цепляясь за стволы деревьев, побрела обратно.

Странно, ведь раньше сёстрам, которые прекращали пить Чёрную, на некоторое время становилось легче. Почему же мне это вынужденное воздержание не помогает? Вспыхнула и тут же погасла злость на Лоуса. Однако я понимала, зельевар не виноват, в том, что так получилось. Никто не виноват.

У повозки меня ожидал Грард. Лохматый и какой-то непривычно возбуждённый. Стоило приблизиться, и парень сделал рукой такое движение, точно собирался меня обнять. Правда, тут же передумал, что было очень правильным решением. А то у некоторых, после близости, возникали дурацкие мысли о том, что я вся в их распоряжении.

- Ты как? – спросил лейтенант.

- Жива ещё, - проворчала я и схватилась за край телеги. - Как видишь. Подняться помоги.

Растянувшись на покрывале, я открыла глаза и увидела странные чёрные точки, порхающие повсюду. Вроде мух, но больше. Закрыла глаза и сделала несколько глубоких вдохов. Открыла глаза – точки исчезли. Грард приблизился и оперся локтями о край повозки.

- Я тут хотел поговорить, - неуверенно сказал парень. О, Вопрошающий и этот тоже! – О том, что произошло в Луимине. Я…

- Да ни хрена там не произошло, - глухо сказала я. – И в любом случае, это ничего не значит. По крайней мере – для меня. Для тебя – возможно, но…Ты у меня – далеко не первый, хоть, скорее всего и последний. Ну и что с того?

- Я ни на что не претендую, - Грард побледнел. – Просто хочу, чтобы ты знала: всё, что я сказал – правда и говорил я это не для того, чтобы затащить тебя в постель.

Он меня затащил в постель! Подумать только. Но, неожиданно для самой себя, я ощутила, как что-то внутри откликается на порыв парня. Вопрошающий их возьми, зачем они так делают? Я же просто хочу спокойно дожить эти несколько дней, чтобы никто не лез в душу и не делал ещё хуже и больнее. Я же, Вопрошающий меня дери, стала сентиментальна, как сраная монашка и рыдаю по всякому дурацкому поводу.

- Что ты хочешь от меня? – тихо спросила я.

- Я и сам не знаю, - лейтенант тяжело вздохнул. – Если честно, то мне всегда нравились совсем другие девушки. Такие, с белыми курчавыми волосами, пышной грудью и большой попой. Но ты…

Он замолчал, а я ничего и не собиралась говорить. В первую очередь, потому что уже слышала нечто подобное. Много лет назад.

Мы с Киром выбралась за город, вроде как уток пострелять. Но получилось лишь напугать крикливых тварей. Потом выбрали полянку в лесу и снова валяли дурака. А потом, когда я лежала на груди любимого, он сказал эти же слова. Почти слово в слово. И спросил: я точно не колдунья?

Нет, я не колдунья. И даже, умей этим заниматься, никогда не стала бы.

Грард протянул руку и сама, не понимая зачем, я протянула свою. Тогда парень поднёс мою ладонь к губам и поцеловал. А после – прижался щекой. И я вдруг, с тоской подумала, что, когда меня не станет, ему будет очень больно. А если Найд права, то и Киру…

Неужели, чёрт побери, я кому-то нужна в этом мире? Не для того, чтобы рубить врагов и защищать чьи-то жизни, а просто так, потому что я – Дар?

С сёстрами всё было понятно, но эти же, они мне все – чужие! Они вообще из других миров, там, где у людей есть родители и чистые светлые люди способны читать умные книги. На кой им нужна страшная грубая и неграмотная баба, которой осталось жить несколько дней?

Послышался шум торопливых шагов и к нам подбежал запыхавшийся солдат. Грард не стал торопливо убирать мою руку, а ещё раз нежно поцеловал пальцы и лишь после этого повернулся к подчинённому. Кажется, тот пришёл рассказать о чём-то важном. И не очень приятном.

- Там это, - выдавил посланец и хлюпнул носом. – Наши из Хрупков возвернулись.

- Ну и? – подбодрил его Грард.

- Дык это, вонючку этого, зельевара подрезали.

 

 

ГЛАВА 25: В КОТОРОЙ ЛОУС ГОТОВИТ ЗЕЛЬЕ, А МЫ ЕМУ ПОМОГАЕМ. ПОТОМ ПРИХОДИТ НОЧЬ И МНЕ ОПЯТЬ НЕ ДАЮТ СПАТЬ

 

 

            Произошла обычная идиотская вещь. Одна из тех, что составляют всю нашу жизнь. Казалось, что может угрожать в сонной деревушке умничающему алхимику, которого охраняет пара солдат? Всё начиналось тихо-мирно: пришельцев встретили, провели к местной знахарке, да ещё и предложили испробовать местной бормотухи, настоянной на гнилой фрукте. Бабка-колдунья, уже успевшая нахлебаться браги, тем не менее приветила гостя и разрешила ему брать всё, что тот пожелает. Казалось бы, тут и сказке конец, как любила говорить наша инструктор по рукопашному бою, тыкая очередную ученицу мордой в пыль.

         Ан нет. Зельевар и его деревенская коллега решили спрыснуть встречу. Что произошло дальше – одному Вопрошающему известно. Поскольку опасаться древней старухи не было никакого резона, солдаты остались за дверью. И только услышав пронзительный визг Лоуса ворвались внутрь. Знахарка стояла над лежащим гостем с ножом в руке и собиралась проделать Лоусу дырку в пузе. В добавление к тем трём, что уже успела сделать.

Солдаты не придумали ничего лучше, чем укоротить воинственную старушенцию на целую голову. К их несчастью кто-то из местных увидел происходящее через окно, так что покидать Хрупки пришлось, отбиваясь от топоров, рогатин и кольев. Досталось всем. И несчастному зельевару, который вдобавок к ножевым ранениям получил ещё и кучу ушибов, и солдатам, напоминающим сейчас измочаленные чучела, и деревенским. Вернувшиеся особо не распространялись, но большая часть крови на доспехах определённо принадлежала не им.

Врача у нас не оказалось. Имелся лишь чёртов колдун, от которого, как выяснилось, толку меньше, чем ничего и глухой простолюд-коновал. Он осмотрел Лоуса и сказал, что тот – не жилец. Когда-то нас учили оказывать первую помощь раненым, ещё не зная, что раненых Теней никто никогда не увидит. Так вот, я могла только согласиться с простолюдом. Зельевар потерял слишком много крови и его знобило. Кажется, Лоусу оставалось немного.

- Заверните его во что-нибудь и отнесите к костру, - угрюмо сказала я. Стоять приходилось, опираясь на руку Грарда, - Ему сейчас нужно тепло.

- Погодите, - Лоус приоткрыл глаза и тускло посмотрел на меня. – Принесите мою сумку и какой-нибудь котёл.

- Живо! – рявкнул сержант и тотчас не меньше десятка солдат сорвалось с места.

Сумку с ингредиентами, позаимствованными у знахарки, зельевар прижимал к себе весь путь от Хрупков к нашему лагерю. Казалось – это самое ценное, что осталось в его жизни. А если подумать, то – в моей.

Когда принесли всё нужное, Лоус приказал держать его в сидячем положении и достать содержимое сумки. Дальше он указывал, сколько чего брать и в каких пропорциях смешивать. Причём, всем этим занимались Наверра и Найд. Другим Лоус не доверял. Иногда зельевар терял сознание, некоторое время сидел с запрокинутой головой и синеющей физиономией. Потом приходил в себя и как ни в чём ни бывало продолжал.

Я смотрела на него и думала. Этот человек доживал своё. И так стремительно, что смерть уже глядела из его глаз. Зачем ему это? Он мог бы спокойно лежать у костра и медленно отходить, погружаясь в тёмный сон, который станет вечным. Зачем ему это, чёрт его дери?  Почему он напрягает последние силы и тратит драгоценные мгновения оставшейся жизни на то, отчего ему никакого прока?

Чей-то внимательный взгляд заставил меня поднять голову. Найдмир стояла напротив и глядела на меня. Что-то было в её взоре. Что-то, в чём таился ответ на мой вопрос.

- Довести до кипения, - почти шептал Лоус и из его глаз бежали слёзы, - досчитать до пяти сотен и снять с огня. Пока остывает, медленно помешивать чем-нибудь металлическим. Этого должно хватить на т…

Глаза у него закатились, и голова упала на грудь. Только в этот раз сознание зельевар не терял. Он ушёл, окончательно и бесповоротно. Отец Найд стал перед умершим на колени и начал читать молитву. Королева стала рядом и склонила голову. Её губы шевелились.

- Помоги, - глухо сказала я Грарду и опустилась на колени около монаха. Он покосился, но возражать не стал.

Первый раз в жизни я хотела что-то сказать мёртвому человеку и не знала, что. Поблагодарить его за то, что он свои последние мгновения потратил на меня? Глупо. Пожелать ему благополучно достичь того места, которое все называют раем? Я не верила в то, что такое место существует вообще. Я могла лишь попросить стойкости, чтобы моя смерть тоже принесла хоть какую-то пользу.

- Пометьте место, где его похороните, - сказала Найдмир, когда монах закончил молитву. – Когда мы вернёмся, поставим ему памятник.

- Только ему? – Грард помог мне подняться.

- Нет. Я никого не забуду. – глядя в её тёмные глаза, я вдруг поняла, что эта совсем молодая женщина действительно никого не забудет. Возможно, меня тоже.  И что она вернётся, какие бы препятствия не стали на пути.

Пришлось ещё задержаться, чтобы приготовить эликсир. Вокруг костра, где монах и колдун (странная, надо сказать, компания) занимались готовкой, собрались почти все. И стояло такое молчание, что слышалось, как точильщики грызут старые деревья. Даже птицы, почему-то, умолкли.

В конце концов котёл сняли с огня и Наверра, морщась от резкого запаха, принялся помешивать варево широким лезвием длинного ножа. Вонь зелья, кстати сильно отличалась от прежних ароматов, и я даже несколько волновалась: получится ли что-то путное или гибель Лоуса окажется напрасной.

Однако, стоило сделать первый же глоток, как все сомнения тут же развеялись. Даже на грани смерти зельевару удалось. Ну что же, если этот чёртов рай всё же существует, пусть окажется там.

- Ну как? – спросил Кир, который от начала варки до моего первого глотка не проронил ни слова. Правда, всё время стоял рядом. Грард, кстати, смотрел на него с выражением такой недоброжелательности, что даже смешно становилось. Да и то, одному я была не нужна, второй был не нужен мне. Смехота…

- Отлично, - сказала я и отёрла рот. – Жить буду. Но не долго. Да ты и сам знаешь.

- Нам остаётся пара дней, и мы выйдем на границу с Виренином, - сказал Кир, почти без выражения. – Не думаю, что жимуинцы рискнут ввязаться в войну с ещё одним государством, так что Най сможет найти там убежище.

- Просто замечательно, - сказала я и повернулась к Грарду. – Сделай мне что-нибудь проглотить. Умираю, жрать хочу.

- Да, замечательно, - Кирион внимательно следил за тем, как Грард уходит, то и дело оборачиваясь. – В Виренине живёт учитель Цваха. Ему уже семьдесят восемь, но старик жив и в полном уме. Возможно ему удастся помочь, и ты останешься жива.

Мы смотрели друг другу в глаза. Если там и оставалось то, о чём говорила Найдмир, то я этого не видела. Передо мной стоял дворянин, супруг царствующей королевы и не более того.

- Останусь жива? Вот и славно, - сказала я, хоть на языке и вертелось: «А зачем?»

- Мне очень хочется, чтобы ты осталась жива, - Кир внезапно вздохнул и его лицо вдруг обмякло, точно мужчина ослабил контроль, позволив вырваться наружу чему-то потаённому. – Дар, я…Прости.

Он повернулся и пошёл прочь.

Я села на землю, опираясь спиной о колесо телеги и уставилась на пламя костра, жадно грызущее неподдающиеся чурбаки. В подступающих сумерках казалось, будто среди деревьев притаилось хищное животное ярко рыжего окраса. Люди, сидящие вокруг, понимали, что хищник опасен, однако, время от времени протягивали руки, чтобы подарить твари толику ласки.

Точно так же, как мои мужчины.

Пришли солдаты и принесли кучу мисок и горшков. Невзирая на грусть мне захотелось смеяться. Неужели Грард думает, будто я способна употребить рацион целого гарнизона?  Или это – своего рода месть за Единорога, где я употребила лишь чуть меньше? Ну, тогда парень небезнадёжен.

Потом мы ужинали. Разговаривать не хотелось. Всё же, смерть зельевара оставила чёрный осадок, который не скоро растворится в мутной воде души. Кроме того, я постоянно прислушивалась к шёпоту волн, медленно скользящих меж деревьев. Временами гребни валов поднимались над кронами и тогда звёзды на небе начинали рябить. Месяц казался неповоротливой рыбой, медленно дрейфующей в глубинах призрачного океана.

Я заметила, что Грард не торопится гонять своих засранцев и спросила, как обстоят дела с караулами

- Да всё нормально, - парень вяло махнул рукой, - Чет, ну, сержант, позаботится. Дар, - он помолчал, - я слышал, то, что сказал лорд Кирион. Если всё получится, и ты…Ну, в общем, если всё будет хорошо, как ты думаешь, у меня есть какой-нибудь шанс? Хотя бы небольшой?

Я молчала и смотрела на него. Думала, на кой чёрт это нужно ему и на кой – мне? Как обычно, стоит немного помолчать, в ответ на вопрос и тебя тут же поймут максимально неправильно.

- Нет, нет, - лейтенант помотал головой, - я же ни на что не претендую! Я же уже говорил, просто подумал…А, ладно!

- Пошли спать, - сказала я, поднимаясь. – Навестим кустики и – баиньки. Если хочешь, можешь лечь со мной, места хватит на двоих, - на физиономии парня тут же появилась широкая улыбка. – Но вздумаешь распускать руки – сразу выкину. Понятно?

То ли тело отвыкло спать с кем-то ещё, то ли я преувеличила размеры спального ложа, однако поначалу вдвоём лежать оказалось жутко неудобно. Психанув, я уже собиралась исполнить обещанное, но стоило слегка повернуться, сунуть руку вот сюда, а ногу положить вот так и всё наладилось.

Как ни странно, но уснула я почти сразу.

И даже увидела сон.

Мне чудилось, будто я вновь нахожусь в далёком снежном Жимуине, ещё когда эта чёртова страна была обычным сборищем воюющих между собой княжеств. Кир расследовал убийство посла и отправился за информацией к своему знакомому шаману.

 Я сидела на блестящем черепе гигантского моржа и смотрела на пару старух во всём белом. Старые ведьмы охраняли вход в комнату, где Кир беседовал с шаманом. И вдруг я сообразила, что служанки или кто они, глубоко спят, а я больше не слышу звука голосов. Это меня встревожило, хоть Кир и говорил, будто ему здесь ничего не угрожает.

Поэтому я поднялась с черепа и сделала пару шагов. Старухи продолжили тихо сопеть носами, а я вдруг ощутила, как мои внутренности скрутились в узел. Кто-то использовал магию. И совсем близко.

- Дар, - я обернулась и увидела бледный силуэт Зари. – Проснись.

Точно! Я же сплю.

По лицу хлестнут холодный ветер, и я обнаружила, что стою посреди ночного леса. Вокруг – тёмные силуэты деревьев и ни единого огонька. А, впрочем…

Что-то слабо мерцало среди мрака, шелестящего листвой. Такое ощущение, будто я видела зажжённую свечу, пламя которой упрямо отказывалось гаснуть, сопротивляясь порывам ветра. Я тряхнула головой, прогоняя остатки сна и огляделась: ни единого признака нашего лагеря. Никогда прежде не замечала за собой такого. Неужели новое зелье вынуждает выкидывать эдакие штуки? Только не хватало начать бродить во сне!

Поскольку никаких других ориентиров я не наблюдала, то решила идти на странное сияние. Заодно посмотрю, что это такое.

Стоило сделать десяток шагов, уклоняясь от острых шипов и сучьев, норовящих выколоть глаза, как тональность свистящего ветра резко изменилась. Свист умолк и теперь я слышала змеиное шипение, ползущее среди чёрных деревьев. Сообразив, что в неприятном звуке различаются какие-то слова, я напрягла слух и тотчас всё стало понятно.

- Луумар паторс, каара зууст, - бормотал ветер и пытался укусить за лодыжки колючим кустарником, - каагата луумар каара.

Ветер засвистел, точно городской бродяга и попытался наотмашь хлестнуть по лицу здоровенной веткой. Я спокойно пригнулась, раздвинула шипастые сучья, скрестившиеся впереди и сделала шаг на открытое пространство. Теперь я могла отчётливо видеть то, что светилось во мраке.

- Каагата званиит кууса, - ветер толкнул в спину и запустил свои холодные пальцы в мои волосы. – Зууст плансхаат.

- Соскучился? – спросила я и подняла с земли увесистую дубину. Палка лежала так, словно специально дожидалась моего прихода.

Человек, который сидел посреди небольшой полянки на маленьком коврике даже не повернул голову. Руки его спокойно лежали на коленях скрещенных ног, а жёлтое лицо отражало полную безмятежность. Тело Нарзха наполнял мерцающий свет, отчего понять, во что одет царь-шаман было достаточно трудно. То ли - шуба, то ли – меховая накидка.

- Присаживайся, - губы нежданного гостя оставались плотно сжатыми, однако я слышала глубокий мощный голос. – Твой час близок и не думаю, что нам удастся побеседовать ещё раз.

- Не очень-то и хотелось. – я и не подумала принимать приглашения, а стала в паре шагов от сидящего. Он приоткрыл глаза и посмотрел на меня. Казалось, будто холодный ветер внезапно окреп и сильно толкнул в грудь. – И нехрен пробовать на мне свои штуки!

- Даже не пытаюсь, - на губах чародея появилась улыбка. – Мне хорошо известно, что Тени резистны почти ко всем видам магии. Тем не менее, это не смогло спасти твоих сестёр от смерти. От смерти, причин которой вы так и не узнали.

Он так выделил слово: «вы», что сразу становилось понятно, уж ему эта причина точно известна. Последовало продолжительное молчание. Тут я, очевидно, должна была спросить, может ли он помочь, и мы стали бы торговаться. Вот только договариваться я не собиралась.

- Хорошо, - улыбка плотно сжатых губ стала ещё шире. – Ты не желаешь играть в игры, поэтому выслушай моё предложение. Все остаются живы – абсолютно все. И ты, в том числе. Я знаю, что тебя убивает и могу это остановить. Я дарю тебе жизнь лорда Кириона, лейтенанта Грарда, уж не знаю, кто тебе больше мил. А хочешь – забирай их обоих – мне без разницы.

- Угу и сущая мелочь: я должна отдать тебе королеву, - закончила я, похлопывая палкой по ладони. – Ну вот объясни мне: на кой тебе нужна именно она?  Посади кого-нибудь, того же Радуила, назови королём и оснуй новую династию. Зачем тратить столько сил, чтобы схватить Найдмир?

- Ты не сильна в протоколах государственной политики, - Нарх покачал головой. – Мой ставленник будет пустым местом для других правителей, и они станут считать Крофф оккупированным. Если же останется кто-то из рода Туриелли, пусть и под моим контролем, то ни о какой оккупации и речи не будет. Есть и ещё одна причина, но тебе её знать не обязательно.

- Угу, - сказала я, - тебе-таки нужна Найд, и ты от нас не отстанешь. Хорошо, предположим, я послала тебя к Вопрошающему, и ты очень сильно обиделся. Что дальше?

- Я просто пошлю то, с чем ты не сможешь справиться и у тебя не останется даже тех двух-трёх дней жизни. Ну а я по любому получу то, что хотел.

- Угу, - сказала я, размышляя, есть ли шанс приложить палкой по башке настоящего Нарха. – Угу. Наездников пошлёшь?

- Возможно, - он пожал плечами. – Дар, тебе не кажется, что твоё упрямство обходится слишком дорого? Ну, стоит людям их жизней? Отдай мне королеву и все эти люди останутся живы. Война тоже закончится.

- Не мы её начали! – прошипела я. – Убирайся из Кроффа, и война точно закончится. Как тебе такое?

- Я не могу, - улыбка исчезла и теперь Нарх казался задумчивым. – Весь мой поход на юг – попытка создать единую державу, с одним справедливым правителем. Во имя этой цели я объединил Жимуин, создал непобедимых воинов и пробудил от тысячелетнего сна Скакунов. Когда я объединю все страны, войны закончатся навсегда.

- Ты дурак? – спросила я. – Вот в Кроффе правил один король, но это не мешало всяким баронам и графам время от времени грабить друг друга и жечь посёлки. А ты собираешься управлять прорвой земель, и чтобы никто никого не резал? Ха!

- Посмотрим, - тихо сказал шаман. – Как я погляжу, в качестве ответа, ты собираешься меня ударить этой палкой? Неужели считаешь, будто результат окажется иным, чем в прошлый раз?

- Посмотрим, - передразнила я его и уже замахнувшись дубиной, перехватила короткий внимательный взгляд собеседника.

Он ждал моего удара. Почему?

Колдунам нельзя доверять.

- Передумала? – в голосе Нарха слышалась насмешка.

Я отступила на несколько шагов, спряталась за дерево и уже из укрытия метнула палку в голову сидящего колдуна. Полыхнуло так, что некоторое время я ничего не видела, а в ушах стоял протяжный тонкий свист. Жаром опалило лицо и руки. С деревьев медленно падали на землю листья, кора и сухие ветки.

- С тобой приятно иметь дело, - тихий голос прорвался сквозь свист в ушах. – Даже жаль, что ты так скоро умрёшь.

И всё пропало. Осталась лишь ночная тьма, вой ветра и скрип раскачивающихся деревьев.

Я долго и изощрённо ругалась, вспоминая всех родственников Вопрошающего. Потом услышала крики и увидела, как в темноте мелькают огоньки факелов.

 

 

 



  • 0

Добавить в закладки:

Метки новости: {news-archlists}

Автор: fidelkastro | 10 июля 2018 | Просмотров: 45 | Комментариев: 0




Информация
Посетители, находящиеся в группе Путники, не могут оставлять комментарии к данной публикации.


Наверх